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[충북일보] "디지털 포퓰리즘이 가장 불행한 방법으로 우리 사회를 점령해 가고 있다." 소설가 이문열이 얼마 전 한 신문과 인터뷰에서 한 말이다. 인터넷 여론을 믿지 말라는 경고였다.

*** 여론 조작과 왜곡은 국민 선동

'드루킹' 후폭풍이 거세다. 남북 정상회담이 열리면서 살짝 묻히는 듯했다. 그런데 최근 되살아났다. 김성태 자유한국당 원내대표 폭행사건이 기름을 분 셈이다. 여야 '드루킹 특검' 합의는 여지없이 또 결렬됐다.

드루킹 사건은 드루킹이라는 필명을 가진 자와 그 일당이 인터넷 댓글을 조작한 사건이다. 여론과 선거전에서 불법적인 영향력을 미친 고약한 사건이다. 여권의 핵심실세와 연결돼 정치적으로 아주 예민하고 까다롭다.

경찰의 수사는 지금 한창 진행 중이다. 갈수록 새로운 사실이 드러나고 있다. 범죄 사실은 점점 확대되고 있다. 현재까지 드루킹 사건으로 입건된 피의자는 모두 30명이다. 드루킹 사건의 진실이 점점 더 궁금해진다.

'참여 민주주의'와 '디지털 포퓰리즘'은 동전의 양면과 같다. 긍정과 부정이 늘 함께한다. 디지털 세상은 시민참여 확대에 큰 도움이 됐다. 인터넷을 통해 개인의 의견을 표현할 수 있도록 했다. 공론화 장을 마련해준 셈이다.

하지만 인터넷 세상에선 누구나 마음만 먹으면 현실을 왜곡할 수 있다. 여론을 조작할 수 있다. 드루킹 사건이 아주 적나라한 증거다. 사이버 공간의 취약성을 그대로 보여줬다. 조작·왜곡된 참여민주주의 이면을 드러냈다.

선거에 나선 후보는 일단 이겨야 한다. 그 수단으로 여론전은 아주 중요하다. 막판 결과를 뒤집는 힘으로 작용하기도 한다. 사실이든 아니든 여론에 따라 지지율이 오르내리기 때문이다. 인터넷 여론전에 목매는 이유는 여기 있다.

그러나 여론 조작과 왜곡은 민주주의 최대 적이다. 그리고 그런 사람들에 의해 통제된 세상은 악몽과 같다. 더 이상 담보된 익명성에 민주주의가 왜곡·조작돼선 안 된다. 댓글 실명제 전환이 바람직하다.

드루킹은 조직적 클릭으로 여론을 조작하고 왜곡했다. 이번에 드러나지 않았다면 얼마나 더 세상을 왜곡하고 조작했을지 모른다. 도려낼 부분은 하루라도 빨리 도려내야 한다. 그래야 새살이 빨리 돋는다. 드루킹 사건은 어물쩍 넘길 일이 아니다.

정보통신기술의 발달은 SNS 세상을 만들었다. 1인 미디어 세상도 선물했다. 참여민주주의 활성화로 직접민주주의 발전도 이끌었다. 한 마디로 세상을 위한 커다란 발전에 기여했다. 말로 다 표현하기 어려울 정도의 기여다.

그렇다고 긍정적 평가만 있는 건 아니다. 앞서 밝혔듯이 부정적 영향 또한 아주 많다. 대표적으로 인터넷 사이버 공간의 왜곡이다. 익명성에 기댄 여론 조작이나 왜곡이 대표적이다. 가장 경계해야 할 악영향이다.

드루킹은 독일 나치 시대 괴벨스를 떠오르게 한다. 그는 당시 이렇게 외쳐댔다. "나에게 한 문장만 달라. 그러면 누구든 범죄자로 만들 수 있다." 사이버 공간이 없던 시절 의도된 여론 조작과 왜곡의 시도였다.

*** 언론이 시비와 곡직을 따져야

스마트폰이 보편화된 지 오래다. 뉴스도 모바일로 접하는 시대다. 댓글이 하나의 여론으로 자리를 잡은 지도 꽤 됐다. 아마 댓글이 특정 세력에 의해 조작된 역사도 비슷할 것 같다.

누군가의 포퓰리즘이 다른 누군가에겐 민주주의가 될 수는 있다. 반대로 누군가의 민주주의가 또 다른 누군가에겐 포퓰리즘이 될 수도 있다. 그 누군가의 역량과 가치에 따라 명제의 성립조건이 달라지기 때문이다.

1세대 댓글부대가 퇴장한 지 한참 됐다. 그 자리에 2세대 댓글부대가 등장했다. 여론 조작 댓글 부대는 언제나 어디에나 존재한 셈이다. 적폐가 제거되기 전부터 또 다른 적폐가 존재했다. 5년 전 상황이 오버랩 된다.

조작과 왜곡은 언제나 국민을 선동한다. 국민 모두가 철저한 감시자로 나서야 한다. 안일하고 게으른 순간 제2,제3의 드루킹은 다시 나타난다. 그 망령이 다시 살아날 수 있다. 그 땐 이미 나라가 흔들리고 있을 지도 모른다.

지금까지 여론이 과연 '진짜 여론'이었을까. 더 이상 멍게 앞에서 여드름을 짜게 놔둬선 안 된다. 언론 스스로 시비(是非)와 곡직(曲直)을 따져야 한다.
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